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Por que a Califórnia está em chamas?

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Enquanto incêndios florestais mortais continuam a queimar na costa oeste dos EUA, em Oregon, Washington, e na Califórnia, o governador da Califórnia, Gavin Newsom disse que “o debate em torno da mudança climática acabou”.

“Esta é uma maldita emergência climática” , disse ele a repórteres ao ver os danos causados ​​pelo fogo no norte da Califórnia. “Isso é real e está acontecendo.”

De acordo com o mapa interativo Fire Weather Avalanche, existem atualmente mais de 1.700 incêndios em todos os Estados Unidos, principalmente nos estados ocidentais. O National Interagency Fire Center relatou que cerca de 1,8 milhões de hectares foram queimados nas últimas semanas.

Os bombeiros designaram agrupamentos – “complexos” – aos fogos menores a fim de priorizar e coordenar seu trabalho. Um deles, o SCU Lightning Complex, queimou cerca de 148.000 hectares na última quarta-feira na área da Baía de São Francisco.

Muitos dos incêndios foram provocados por uma tempestade com raios secos, também concentrada na área da baía. De acordo com o Departamento de Silvicultura e Proteção contra Incêndios da Califórnia (Cal Fire), a região sofreu quase 11.000 ataques em apenas três dias.

A fumaça das queimadas causou uma poluição significativa do ar, obscurecendo o sol em várias áreas e tornando o céu laranja escuro. O incêndio do Complexo Norte está queimando desde 18 de agosto. A Califórnia já viu mais de 20 mortes confirmadas por incêndios florestais em geral no mês passado.

Pelo menos 650 incêndios florestais distintos queimaram mais de 600.000 hectares da Califórnia desde 15 de agosto. O estado viu seis dos 20 maiores incêndios já registrados em 2020, enquanto os incêndios florestais anuais de Oregon tiveram quase o dobro do impacto no meio ambiente local se comparado aos anos anteriores.

E isso é apenas este ano. Em 2019, 7.860 incêndios queimaram um total de 105.146 hectares (259,823 acres) no estado, estabelecendo recordes para o total de acres queimados e danos causados. O pior ano antes disso? 2018.

Os incêndios florestais se tornaram mais do que apenas uma temporada para a Califórnia e outros estados ocidentais, mas um estilo de vida. Eles são mais previsíveis do que terremotos – e mais mortais. Este é o novo normal. Então, como nós chegamos aqui?

O que causa incêndios florestais?

Os incêndios florestais são uma parte natural da ecologia da Califórnia. Os incêndios que ocorrem naturalmente removem as árvores, plantas e arbustos em decomposição e apoiam o novo crescimento. Mas algumas formas de intervenção humana – como combate a incêndios localizados em incêndios menores – contribuíram para a atual superabundância de combustível.

O tamanho significativo, a duração e o impacto dos incêndios florestais atuais e contínuos são devidos a vários fatores. A Califórnia já suportou duas décadas de seca severa. Culminando em uma onda de calor recorde que atingiu o pico em agosto deste ano.

A seca extensiva e as ondas de calor anuais mataram e secaram milhões de árvores, criando o combustível ideal para incêndios florestais anuais. Muitos dos locais que enfrentam incêndios florestais – como florestas costeiras – raramente pegam fogo durante os meses de verão, mas as condições climáticas extremas levaram a condições ideais em ecossistemas geralmente diversos.

“O alcance [dos danos] é absolutamente surpreendente”, disse Daniel Swain, cientista climático da UCLA à Scientific American . “[É] difícil conscientizar as pessoas o quão vasta é a área queimada, especialmente considerando que não havia fortes ventos offshore (ventos que vão da terra ao mar).”

Os fortes ventos de outono e outros fatores naturais podem espalhar ainda mais as chamas. A cada outono, os ventos de Santa Ana sopram da área da Grande Bacia no oeste para o sul da Califórnia. Esses ventos normalmente também secam a vegetação e sopram quaisquer brasas existentes ao redor, espalhando as chamas para ainda mais longe.

A pandemia de Covid-19 em curso também aumentou significativamente a dificuldade de controlar os incêndios florestais e organizar os processos de evacuação. Embora os próprios incêndios aumentem o risco para bombeiros e evacuados, os danos respiratórios causados ​​pela inalação de fumaça podem tornar as pessoas mais vulneráveis ​​ao vírus.

Em geral, a maioria significativa dos incêndios florestais da Califórnia é iniciada por fontes humanas, como fogueiras e linhas de energia caídas. A recente tempestade de raios secos atingiu a Califórnia após ter experimentado algumas das temperaturas mais altas já registradas. As máximas chegaram a 54 graus Celsius em 16 de agosto no Vale da Morte

Como as mudanças climáticas aumentam os incêndios?

Os californianos experienciam incêndios florestais anualmente. Mas a gravidade e o impacto desses incêndios periódicos aumentam ano após ano. O calor extremo, a seca, a falta de precipitação e outras condições climáticas cada vez mais extremas vividas pela Califórnia foram associados, por especialistas, às mudanças climáticas.

De acordo com Swain, o aumento da temperatura, a precipitação menos confiável e o derretimento rápido da neve contribuem para a seca do solo e da flora. Além disso, a mudança climática está afetando a quantidade de umidade no próprio ar. O que também é um fator na forma como os incêndios florestais queimam.

De acordo com Cal Fire, a quantidade de terra queimada entre 17 e 23 de agosto é maior que o total de 2018. É mais do que o dobro da terra queimada em 2017. O aumento das temperaturas gerais já está contribuindo para prolongar as temporadas de incêndios.
“Não se trata apenas de quão quentes são as ondas de calor; é como fica quente o resto do tempo ”, disse Swain à Vox. “O que realmente importa é o aquecimento e a secagem sustentados ao longo das estações e dos anos.”

As projeções do USDA preveem que um aumento médio anual 1°C aumentaria a área média queimada em até 600% em algumas áreas dos estados do oeste. Embora se preveja que as mudanças climáticas aumentem significativamente a probabilidade de incêndios florestais provocados por raios, em particular.

Uma vez inflamado, o aumento da temperatura geral contribui para a propagação e resiliência dos incêndios florestais, tornando-os significativamente mais difíceis de controlar e extinguir. De acordo com a EPA, o clima da Califórnia aqueceu cerca 3 °F (-16 °C) Nos últimos 100 anos.

Por que os incêndios florestais estão piorando?

No geral, a temperatura média da superfície do planeta aumentou cerca de 2 graus F (-16,6 °C) durante o século passado. De acordo com o Painel Intergovernamental sobre Mudanças Climáticas (IPCC), as emissões e atividades humanas causaram 100% do aquecimento global observado desde 1950.

A Administração de Informação de Energia dos EUA relatou que combustíveis fósseis como petróleo, carvão e gás natural foram responsáveis ​​por 76% das emissões de gases de efeito estufa dos EUA em 2016. A pecuária e a indústria de carne também contribuem para o aquecimento global, e a produção de carne bovina, em particular, tem uma pegada de carbono significativa.

Janeiro de 2020 foi o janeiro mais quente desde que os registros começaram em 1880. As temperaturas globais da terra foram as mais altas já registradas, enquanto as temperaturas do oceano foram as segundas mais altas. Este ano também viu um aumento sem precedentes em incêndios florestais em todo o mundo, incluindo a segunda metade da batalha da Austrália com o maior incêndio florestal já registrado.

Áreas da Ásia central e até mesmo do Ártico também viram incêndios piores do que o normal. Em 2019, Indonésia, América do Norte, Sibéria e Amazônia também sofreram incêndios florestais intensos. Em geral, as mudanças climáticas estão contribuindo para mudanças nos padrões climáticos – como a redução da precipitação – que exacerba os incêndios florestais.

“A mudança climática está influenciando a frequência e a gravidade das condições – perigosas – de incêndio florestal”, disse o Australian Bureau of Meteorology em 2019. “Por meio da influência da temperatura, umidade ambiental, padrões climáticos e condições de combustível.”

As mudanças climáticas e o aquecimento global levaram a um aumento dos incêndios florestais em todo o mundo. Mas o aumento dos incêndios florestais também contribui para as mudanças climáticas, por sua vez, por meio da produção de dióxido de carbono. Sem uma ação rápida e eficaz para mitigar as mudanças climáticas, o ciclo de agravamento dos incêndios florestais e aquecimento global continuará.

O que podemos fazer a respeito?

Existem maneiras de reduzir o início, a propagação e os danos dos incêndios florestais. Em primeiro lugar, como até 84% dos incêndios nos EUA são iniciados por fontes humanas, é preciso estar atento aos riscos de incêndio e de ignição. A extinção total de fossas de incêndio, bem como quaisquer cigarros ou fósforos, é essencial quando em áreas de alto risco.

A gestão eficaz da terra e da floresta também reduz o risco de incêndios florestais se alastrarem. Mas em áreas como o oeste dos Estados Unidos, a escala absoluta significa que grandes áreas remotas de natureza selvagem permanecem sem gerenciamento. Atualmente, a gestão enfatiza as áreas florestais que fazem fronteira com áreas povoadas.

O planejamento antecipado para evacuação e recuperação também pode ajudar no gerenciamento de incêndios florestais. Da mesma forma, aumentaria a alocação de recursos para combate e prevenção de incêndios.

Em termos de mudança climática – indiscutivelmente o principal fator na atual onda de incêndios florestais – há várias coisas que os indivíduos podem fazer para proporcionar mudanças. Reciclar e usar água e energia de maneira econômica e com consciência ambiental pode ter um impacto significativo.

Ao enfatizar formas mais sustentáveis ​​de transporte – quando possível – como caminhar, andar de bicicleta e transporte público, os indivíduos podem reduzir drasticamente sua pegada de carbono. Evitar voos frequentes, um contribuinte particularmente significativo para as mudanças climáticas, também faz uma grande diferença.

Mas, de acordo com o Painel Intergovernamental sobre Mudanças Climáticas (IPCC), reduzir os produtos de origem animal é a forma mais importante de mitigar o aquecimento global. A maior análise de produção de alimentos de todos os tempos confirma isso e sugere que a adoção de uma dieta vegana é “a maior forma de reduzir seu impacto no planeta Terra”.


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